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精子危机:现世男性真的快不行了?

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利维坦按:根据二手资料,国家计生委曾经发布过一份《2012年中国男性精子质量调查白皮书》。而白皮书中指出:全国约有4000万的男女患不孕不育,约占人口比例为12%-15%,男性不育患者中,有20%为精液质量差导致。此外,男性的精子质量还在以每年1%的速度下降。尽管现在并没有足够权威、普遍的声音来确定男性精子质量是否真的不如往年。但久坐、抽烟、酗酒、烫头等因素貌似真的让男人越来越“不行”了???♂?。



文/Julia Belluz

译/Yord

校对/药师

原文/www.vox.com/science-and-health/2018/9/17/17841518/low-sperm-count-semen-male-fertility

本文基于创作共同协议(BY-NC),由Yord在利维坦发布

文章仅为作者观点,未必代表利维坦立场



图源:Christina Animashaun


这并不仅是《使女的故事》(The Handmaid’s Tale)中的科幻场景。在现实生活中,科学家们正在忧虑即将来临的生育浩劫。


你没听错。


在过去的30年里,人们越来越担心环境改变会损害生育能力,科学期刊上关于探寻精子数量是否在下降的文章层不出穷。但这些研究多有瑕疵,因此科学家仍未就其结论达成共识。

(www.ncbi.nlm.nih.gov/pubmed/1393072)


《使女的故事》第一季(2017)剧照。图源:豆瓣电影


目前公认最权威的研究发表于2017年的《人类生殖医学前沿》(Human Reproduction Update)期刊上。其结果引发了大量关注:自20世纪70年代以来,西方国家的男性精子浓度(即精子数量)已经减半。同时,该项研究也得出结论——就算精子数量减少,目前也仍在正常范围之内,但这一点并未引起人们同样的关注。

(www.ncbi.nlm.nih.gov/pubmed/28981654)


在该篇文章中,作者宣称公众面临一场精子健康危机。作为该项研究的第一作者,耶路撒冷希伯来大学医学院的哈盖·莱文(Hagai Levine)博士称:“此研究给全世界的研究者和医疗机构敲响了警钟,有必要对精子数量持续大幅下降的成因进行研究,以便采取相应预防措施。”


自此,诸如“男性星球”(manosphere,男权主义者聚集的网络社区,译者注)等网络社群牢牢抓住此项研究结果,作为现代社会中阴盛阳衰的证据。在这些社群中,男性常常抱怨阳刚之气的缺失。去年9月,《GQ》杂志中的一篇文章将精子数量减少视作反乌托邦未来的预兆。该文作者丹尼尔·诺亚·哈尔彭(Daniel Noah Halpern)宣称:“不出一代人的时间,男性或将彻底丧失生育能力。”


和往常的社会热议一样,这次,社会各界就此问题的对话忽视了该研究的细微差别。我拜访了流行病学家、男科专家以及研究男性生殖健康的医生。我发现他们对此莫衷一是——流行病学家通常认为这就是一场精子危机,而一线医疗工作者认为并非如此。


“如果(精子数量减半)是真的,那么在我们针对健康年轻男性的所有研究中,精子浓度应为每毫升3000万,而不是实际情况下的每毫升6000万。”华盛顿大学医学院专攻男性不育的激素专家布拉德·阿纳沃特(Brad Anawalt)如是说。


然而,就算是质疑精子危机的受访者,也同意精子数量确呈减少之势,只是看起来可能没《使女的故事》中的情节那般耸人听闻。下面是人们势必会提出的几个相关问题,从导致精子数量减少的潜在因素,到男性是否真的更难生育等,所有这些问题都将一一得到解答。



1)究竟什么样的精子才是健康的?


人类精子。图源:Getty Images/Science Photo Library RF


在深入探讨当下的精子难题之前,我们先快速了解下健康精子应该是什么样的。


众所周知,精子是生殖细胞,由睾丸产生并存在于精液中。 作为加利福尼亚工作的研究员和男性不育方面的泌尿科专家,保罗·塔瑞克(Paul Turek)解释道:“睾丸如同一个‘锅炉’”,持续不断地制造精子,生成的精子如同葡萄酒,在运输前需要“酝酿”72天达到成熟状态。


一旦成熟,精子就通过网状管道从睾丸中游出,在射精时被排出体外,排出的精液中会包含酶等其他成分。


医生通过精液分析检查精子质量时,会关注以下一些重要指标:


精子数量(或精子浓度):每毫升精液中至少含1500万个精子,才可能使一个卵子受精。这是生育后代所需的最基本精子浓度。


活力:精子必须游动以抵达卵子所在处,因此活力是另一个关键指标。精子活力至少要达到40%,才更可能使卵子受精。


形态:精子形态也非常重要。正常形态应似蝌蚪,小小的椭圆脑袋和长长的尾巴——正如伍迪·艾伦(Woody Allen)在其经典电影《性爱宝典》(Everything You Always Wanted to Know About Sex But Were Too Afraid to Ask)中呈现得那样。男性的精子畸形率越低,生育可能性就越高。


《性爱宝典》中的精子们。图源:豆瓣电影


但这些指标并非毫无缺陷。塔瑞克称,研究精液质量时,就算是同一个研究对象,不同时期取的样本也可能带来截然不同的结果。某些原因是人为偏差。


比如,将精子形态当成一个生育能力指标就颇具争议,部分原因是读取样本者对精子畸形率可能有不同的判断标准。生活方式(如饮酒、吸烟以及桑拿)也可能显著改变精子质量,因此,精液质量受到男性近期生活状况的影响颇甚(详叙见后)

(onlinelibrary.wiley.com/doi/full/10.1111/andr.12389)


图源:NetDoctor


精子质量指标也无法绝对反映生育能力。无精症当然没办法通过性行为孕育后代,但研究者发现,有些精子数量较低的男性仍可以使女性受孕,而部分精子数量较高的男性却束手无策。


阿纳沃特说道:“我总是说正常水平是每毫升1500万个精子。这意味着单次射精可释放数百万精子。但拥有同样精子数量的男性,为何有些能生育,有些却不能?至于何以导致这种差别,这是一大谜题。”



2)西方社会中,男性精子数量如何变化?


让我们言归正传,回到精子数量下降带来的恐慌上来。


《人类生殖医学前沿》的这篇文章中,希伯来大学和西奈山医学院的研究者汇总了1973至2011年间185项针对精子样本的研究数据,系统回顾以往研究并进行了荟萃分析。


这些研究对象为全世界范围内的43000位男性,分别来自北美、欧洲、大洋洲、南美、亚洲和非洲。研究指标则聚焦于精子数量(因精子数量指标数年来未作改变,精子形态和活力指标则有待商榷)。具体来说,他们只纳入了通过自慰收集精液、使用“血细胞计数板”(一种细胞计数装置)测量精子数量的研究。

 

图源:《人类生殖医学前沿》,Christina Animashaun/Vox


他们的重大发现是:在过去40年间,北美、欧洲、澳大利亚和新西兰男性的精子数量下降了53%20世纪70年代初,每毫升精液中的平均精子数量为9900万个。到2011年,这个数字降至4700万。因此,男性精子数量以每年1%的速率下降,“且没有证据显示会于近年内趋于‘稳定水平’”,该研究作者警告道。


哈佛大学的豪尔赫·夏瓦罗(Jorge Chavarro)是一名研究男性生殖问题的流行病学家,虽未参与到本项研究中,但他表示:“这是试图回答该问题的最新研究,是目前关于精子数量下降的最有说服力的证据。”


图源:Refinery29/KATE ANGLESTEIN



3)精子数量下降确实如此显著吗?


但我们在惊慌失措之前,需注意该项荟萃研究存在的一些潜在问题。


该研究作者发现,精子数量下降的趋势在非西方国家(南美,亚洲和非洲)并没有那么显著,在生育过的男性中,精子数量甚至有所增长(他们认为可能的缘由是,相较于西方国家,非西方国家的男性接触工业发展带来的化学物质的程度更低;稍后详叙)。但这又引发了一个问题——是否存在其他相关研究可解释此种差异。


该项荟萃研究同样基于不同国家和实验室做出的前人研究,这有别于专为检验男性精子情况而设计的新型实验,而早前的研究很可能存在重要的混杂因素或不可测量的变量,进而影响研究结果。


最后,尽管西方社会的精子数量下降50%听起来令人吃惊,但仍在正常范围之内。正如一位研究男科的教授告诉英国科学媒介中心(Science Media Centre)的那样,平均精子数量在每毫升4700万至9900万之间均为正常。此外,只有低于1150万时,医生才觉得有必要治疗(尽管斯旺提到,随着平均水平下降,可能会有更多男性发现精子量异常偏低)

(www.sciencemediacentre.org/expert-reaction-to-meta-analysis-of-sperm-count-among-men-in-western-countries/)


但如阿纳沃特及塔瑞克等男性生殖医生所言,他们从业多年,还未见过此般骤降,且不相信将有一场浩劫来临。


塔瑞克说,为了证实精子数量的确减半,需要进行一项长期的、囊括将来数代男性的前瞻性研究。但我们并没有这些数据,2017年的研究是目前最全面的数据了。尽管塔瑞克这样的评论家对该篇论文中提到的急剧下降持有异议,但他们也认同这已成趋势。他说:“精子数量在下滑,确实无可争辩。”



4)什么导致了精子数量下降?


 夏瓦尔称:最普遍的假设是,过去半个世纪里,渗入环境中的化学物质在种类和数量上都急剧增加。图源:Shutterstock


科学家们的种种猜测中,最靠谱的是我们的生活方式发生了许多对精子不利的变化。肥胖或超重和精液质量低下之间存在联系——而过去数十年间肥胖率飞速上扬。吸烟、压力、久坐不动的生活方式、酒精和药物滥用等都有相关影响。


但一大主要因素被认为是20世纪化学产业的兴起(该因素出人意料地得到了科学家的一致赞同)夏瓦尔称,最普遍的猜想是,过去半个世纪里,渗入环境中的化学物质在种类和数量上都急剧增加。


想一想,如今我们吃的大部分食物都是塑料包装,日常用品也多用塑料制作,包含了人造化学物质。这些物质同样存在于乳霜和化妆品、家居清洁产品及医药品中,侵蚀了食物与水源,渗入自然环境中,甚至进入我们的身体。


尽管这些物质多数被认为是无害的,但正如我向同事拉迪卡·维瓦那赛恩(Radhika Viswanathan)解释的那样,有些物质可能会成为“内分泌干扰物”,扰乱人体内激素进而威胁生殖能力。


具体说来,像双酚A(BPA),双酚S(BPS)及邻苯二甲酸盐等化学物质是已知的类雌激素,能干扰甲状腺中重要的激素通路,并抑制睾酮发挥作用。尽管目前许多公司生产的都是不含邻苯二甲酸盐及双酚A的产品,但科学家仍担心用作替代品的化学物质的安全性,因为功能和令人担忧的上述化学物质通常差异不大。


这对男性精子数量的影响是:男性若在(母亲的)子宫内就已接触内分泌干扰物,则睾酮水平更低,精子数量更少。正如哈尔彭在《GQ》杂志上所言,这还会导致其他的生理变化,比如“缺乏男子气概”。


例如,有确切数据表明,男婴若在子宫内接触过邻苯二甲酸盐,“肛殖距”(AGD)会缩短。AGD是肛门和生殖器之间的距离,男性的AGD通常是女性的两倍。就男性而言,AGD越短,精液质量更差、睾酮水平更低,不育风险更高。

(www.ncbi.nlm.nih.gov/pubmed/25353625)


图源:ResearchGate


西奈山大学的莎娜·斯旺(Shanna Swan)是最早描述这一现象的科学家之一,她告诉Vox,胎儿期暴露于化学物质之下带来的影响是终生的。“发生在子宫内的雄激素降低和发育变化,导致的后果是终生且不可逆的。也许人们将来可以通过改造基因来改变男性产生精子的生殖细胞,但目前看来,如果这些细胞受到不利影响,那么精子数量的减少将伴随一生。”


除此之外,2019年3月的一项研究也发现了接触邻苯二甲酸盐和多氯联苯(塑料中的两种成分)会损害精子质量。

(www.nature.com/articles/s41598-019-39913-9)


然而,单有令人信服的数据并不意味着我们有无懈可击的答案。由于我们接触的化学物质来自各个方面,再加上之前提过的生活方式改变,所以很难找出原因和结果。不过,就目前而言,这已是专家们所能给出的最佳解释。



5)但是,比起祖辈,今天的男性是否真的更难生育?


简而言之:不得而知


一对夫妻在经过一年无保护措施的性行为后,肚子依然没有动静,则会被确诊为不孕不育症。在美国,有12-15%的夫妻无法生育,其中1/3是男方原因。根据美国疾病控制与预防中心的数据,2002年以来,不孕不育的夫妻人数,及寻求不孕治疗的女性人数并无太大变化(从某些指标来看其实正在好转)


但就算情况趋于恶化,我们也得谨记,如今,夫妻生育时间推迟,而年纪渐长又意味着不育症风险更高。因此,尽管过去20年间,咨询不孕不育症的夫妻人数变化不大,但这不足以成为有效证据。


图源:Healthline


总而言之,这些并不构成男性不育的完美指标,实际上,对于生育浩劫是否来临的事实,我们并没有恰如其分的数据加以证明。


2015年,美国国立卫生研究院(National Institutes of Health)邀请了世界各地的研究人员讨论该问题。重要的是,他们区分了生育能力(fertility,人们有多少孩子)繁殖力(fecundity,人们有能力生育多少孩子)在过去的半个世纪里,生育率大幅下降,但其深受社会因素影响:工作模式的变化、获得避孕途径的方便程度、战争、经济等。

(www.nichd.nih.gov/about/meetings/2015/091015


繁殖力则不然。研究人员认为,仅根据现有数据,还无法判断繁殖力是否正在发生变化。

(www.ncbi.nlm.nih.gov/pmc/articles/PMC5850610/)


同样,即使是2017年的研究也表明,男性精子平均数量仍远高于正常水平。因此关键问题是,如果该数字继续下降并导致生育困难,情况将会如何。这才是人们担心的——不仅仅是因为可生育的孩子数量减少。



6)如果不想生孩子,精子质量是否还重要?


精子越来越被视为男性健康的缩影。除了生育能力之外,精液质量低下和健康欠佳之间也有强相关关系。


2009年发表过一篇很有意思的文章,研究者以40000名寻求不育症治疗的男性为对象,并对其进行后续跟踪,最长的高达40年。最后他们发现精液质量良好和死亡风险低之间存在惊人联系。他们写道:“当正常、有活力的精子比例增加时,死亡率下降,随着精子浓度增至4000万/毫升的阈值,死亡率仍在下降,这也印证了生育能力仍在正常范围内的研究结果。”

(academic.oup.com/aje/article/170/5/559/102217


其他针对不同男性群体的论文也发现了死亡率、疾病(如癌症、糖尿病和心血管疾病等)与精子质量欠佳之间的类似关联。


美国国家儿童健康与人类发展研究所(National Institute of Child health and Human Development)的男性生殖健康主任斯图尔特·莫斯(Stuart Moss)说道:“一些流行病学研究已表明,男性生育能力可能是身体健康的一个决定因素。所以精子数量低在很多方面都令人担忧。如果这种趋势继续下去,我想在某一时刻会开始经历(繁殖力)下降。但更直接一点,它可能是总体健康状况不佳的生物标记。”



7)那么男性该如何应对?

 

图上男子一脸愉悦,毫不知情其精子正经历什么。图源:Getty Images/Uppercut RF


很欣慰你们问了这个问题。因为男性确实可以采取措施以改善状况。


记住,精子需要在体内待上72天才能成熟,随后等待时机被射出。若男性许久没有过性行为或射精,成熟精子的活力将降低。因此提高生育能力的方法之一是更多地啪啪啪,但不要过量。


华盛顿大学的阿纳沃特提到:“18岁的健康男性一般每天都可以射精,并能及时恢复体力。”但对于过了而立之年的男性,一周两到三次性行为被认为是理想的。


女性会更乐于听到此种言论——较之草草了事或直接自己动手,较长的前戏有利于释放高质量的精子。塔瑞克解释说:“你等待(射精)的时间越长,排出的精子就越多。


除了规律的性生活,还有一些重要途径可供男性改善精液质量(并提高生育几率)。


维持健康体重:过度肥胖可能会导致内分泌紊乱,如对生殖能力产生关键作用的睾酮。


不要抽烟、酗酒或吸毒:抽烟对不育有重大影响。酗酒也会严重威胁男性生育能力。尽管证据有限,但仍令人信服。


远离热水浴和桑拿:目前普遍认为,将睾丸置于高温环境下会减少精子数量。我采访过的生殖专家表示,滚烫的汽车座位、久坐及把笔记本放在大腿根处都会有相似影响。


考虑穿着平角内裤:有证据表明,穿平角内裤的男性比穿三角内裤的男性有着更高的精子浓度。


锻炼并健康饮食:锻炼能提高血液中的睾酮水平,促进生成精子。偏重新鲜蔬果、海鲜、禽肉及全谷物的地中海饮食方式能提高男性精液质量。


记住,男性睾丸中的精子需要两个多月才能彻底更新一次。因此,如若做出改变,带来的好处可能需要一段时间才能在精液分析中显现出来。


塔瑞克对病人说:“把你的身体当成一座神殿来对待。假装你正在为比赛训练。你需要好好照顾自己。吃好睡好,减轻压力,进行运动,吃益于心脏健康的食物。你的精子数量可能是健康的生物标记。”







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